Starfish Prime, test nucleare ad alta quota nel 9 luglio 1962

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Un razzo Thor con una testata termonucleare W49 (progettata dal Los Alamos Scientific Laboratory ) e un Mk. 2 veicoli di rientro furono lanciati dall’atollo Johnston nell’ , a circa 900 miglia (1.450 km) a ovest-sud-ovest delle . L’esplosione ha avuto luogo a un’altitudine di 250 miglia (400 km), sopra un punto 19 miglia (31 km) a sud-ovest dell’atollo Johnston. Ha prodotto una resa equivalente a 1,4 megatonnellate di TNT . L’esplosione era di circa 10 ° sopra l’orizzonte visto dalle , alle 23:00 alle .

Nei cinquanta minuti che seguirono, i testimoni dalle Hawaii alla Nuova Zelanda furono trattati per un carnevale di colore mentre il cielo era illuminato da magnifiche strisce arcobaleno e un’ artificiale. Con una resa di 1,45 megatoni, la bomba all’idrogeno era circa 100 volte più potente della bomba atomica lanciata su 17 anni prima. Tuttavia gli scienziati hanno sottovalutato gli effetti della bomba e le risultanti.

La conoscenza delle radiazioni nello spazio era ancora frammentaria e nuova. Solo quattro anni prima James A. Van Allen , un fisico dell’Università dello Iowa che aveva sperimentato i contatori Geiger su , affermava di aver scoperto che il pianeta era circondato da una “banda mortale di raggi X”, e che le radiazioni del sole “colpiscono i così rapidamente e furiosamente” che i dispositivi si sono inceppati.

Van Allen annunciò le sue scoperte il 1 ° maggio 1958, in una riunione congiunta della National Academy of Sciences e dell’American Physical Society, e il giorno seguente, il Chicago Tribune recitava il titolo “La cintura della radiazione oscura la speranza del viaggio nello spazio”.

Dopo la detonazione di , sono state osservate aurore luminose nell’area di detonazione, nonché nella regione del coniugato meridionale dall’altro lato dell’equatore dalla detonazione. Secondo uno dei primi rapporti tecnici:

I fenomeni visibili dovuti allo scoppio furono diffusi e abbastanza intensi; una vasta area del Pacifico è stata illuminata dai fenomeni aurorali, dall’estremo sud dell’area coniugata magnetica del sud ( Tongatapu ) attraverso l’area di scoppio all’estremo nord dell’area coniugata del nord ( banchi di fregata francese ) … Al crepuscolo dopo il scoppiò, risonante dispersione di luce da litio e altri detriti fu osservata per molti giorni a Johnston e French Frigate Shoals a conferma della lunga presenza di detriti nell’atmosfera. Un interessante effetto collaterale fu che la Royal New Zealand fu aiutata nelle manovre antisommergibile dalla luce della bomba.

Questi effetti aurorali furono parzialmente anticipati da Nicholas Christofilos , uno scienziato che aveva precedentemente lavorato ai colpi nucleari ad alta quota dell’Operazione Argus .

Secondo il veterano atomico americano Cecil R. Coale, alcuni hotel delle Hawaii hanno offerto feste “arcobaleno” sui loro tetti per Starfish Prime, contraddicendo alcuni rapporti secondo cui l’aurora artificiale era inaspettata.

“Una rapida occhiata ai risultati tecnici di Starfish Prime” (agosto 1962) afferma:

A Kwajalein1.400 km [nautici] 1.400 km; 1.600 mi] a ovest, un denso nuvoloso ha esteso la lunghezza dell’orizzonte orientale ad un’altezza di 5 o 8 gradi. Alle 09:00 GMT un lampo bianco brillante bruciava rapidamente tra le nuvole, trasformandosi rapidamente in una sfera di irradianza verde in espansione che si estendeva nel cielo limpido sopra il cielo coperto.

Dalla sua superficie estrusero grandi dita bianche, che assomigliavano a nuvole cirro-stratus, che si innalzavano a 40 gradi sopra l’orizzonte in archi ampi che ruotavano verso il basso verso i poli e scomparivano in pochi secondi per essere sostituite da spettacolari cirri concentrici come anelli che si allontanavano dall’esplosione di tremende velocità iniziale, fermandosi infine quando l’anello più esterno era a 50 gradi sopra la testa. Non sono scomparsi ma sono persistiti in uno stato di immobilità congelata. Tutto ciò sarebbe accaduto, lo giudicherei, entro 45 secondi.

Zenith che cancella alcune delle stelle minori. Questa condizione, intervallata da tremendi arcobaleni bianchi, persisteva non meno di novanta minuti.

Ciò che Van Allen aveva scoperto erano le bande di particelle ad alta energia che erano tenute in posizione da forti campi magnetici e presto note come Cinture Van Allen . Un anno dopo, apparve sulla copertina della rivista Time mentre apriva un campo di ricerca completamente nuovo – la fisica magnetosferica – e catapultò gli Stati Uniti nella corsa allo spazio con l’Unione Sovietica.

Lo stesso giorno in cui Van Allen tenne la sua conferenza stampa nel maggio del 1958, accettò di collaborare con le statunitensi per un progetto top-secret. Il piano: inviare bombe atomiche nello spazio nel tentativo di far saltare in aria le cinture di Van Allen, o almeno di distruggerle con una forte esplosione di .

Più di una mezza dozzina di satelliti erano stati vittime delle radiazioni dell’esplosione. Telstar , il satellite per comunicazioni AT&T lanciato un giorno dopo Starfish, ha inoltrato chiamate telefoniche, fax e segnali televisivi fino a quando i suoi transistor non sono stati danneggiati dalle radiazioni Starfish.

Le due nazioni, Stati Uniti e Russia, rendendosi conto si erano avvicinate a una guerra nucleare e spinte dai risultati di Starfish Prime e dai continui test atomici dei sovietici, il presidente John F. Kennedy e il premier Nikita Khrushchev firmarono il Trattato sul divieto di test nucleari il 25 luglio 1963 , vietando quelli atmosferici ed esoatattici.

Fonti
James Clay Moltz, The Politics of Space Security: Strategic Restraint and the Pursuit of National Interest s, Stanford University Press, 2008. Rosemary B. Mariner e G. Kurt Piehler, The Atomic Bomb and American Society: New Perspectives , The University della Tennessee Press, 2009. Wikipedia.org / theconversation.com / uksmithsonianmag.com

Articoli: “H-Blast visto 4000 miglia, scatena proteste russe”, Boston Globe , 10 luglio 1962. “Protesta britannica fuori dall’ambasciata”, New York Times , 10 luglio 1962. “Pacific Sky si illumina dopo l’esplosione spaziale”, Hartford Courant , 10 luglio 1962. “Blackouts Last Only About Hour”, New York Times , 10 luglio 1962. “How Not to Test in Space” di Michael Krepon, The Stimson Center, 7 novembre 2011, http: // www. stimson.org/summaries/how-not-to-test-in-space-/ “Uno spettacolo di luci molto spaventoso: esplodere bombe H nello spazio” Krulwich Wonders, NPR, 1 luglio 2010, npr.org/templates/story/story.php?storyId=128170775″