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Le origini del possono essere fatte risalire ai tempi antichi. Tra i primi esempi vi sono trattati di pace tra le città-stato mesopotamiche di Lagash e Umma nel 2100 aC circa, e un accordo tra il faraone egiziano Ramses II e il re ittita, Hattusilis III , fu concluso nel 1258 aEV. Patti interstatali e accordi di vario genere sono stati anche negoziati e conclusi da politiche in tutto il Levante, il subcontinente indiano, l’Iran e la Cina.

Grecia antica, che sviluppava nozioni basilari di governance e , contribuì alla formazione del sistema legale internazionale; molti dei primi trattati di pace mai registrati furono conclusi tra città-stato greche o stati vicini come l’Iran.

La struttura concettuale del diritto internazionale fu stabilita durante l’ Impero Romano . Il jus gentium (latino: “legge delle nazioni”) è stato inventato per governare lo status degli stranieri che vivono a Roma e dei rapporti tra stranieri e cittadini romani . Adottando il concetto greco di legge naturale – l’idea che certi diritti siano inerenti a tutti gli umani – i romani concepivano le jus gentiumas come universali. In contrasto con il diritto internazionale moderno, il concetto romano era in gran parte attribuito alle relazioni con e tra individui stranieri piuttosto che tra i politici come gli stati.

In seguito al crollo dell’Impero Romano d’Occidente nel quinto secolo dC, l’Europa subì frequenti guerre e instabilità politica per gran parte dei cinque secoli successivi. La costante ristrutturazione del potere politico ha portato allo sviluppo di varie regole sovranazionali volte a governare le e mantenere la pace e la stabilità. I primi esempi includono il diritto canonico , che governava le istituzioni ecclesiastiche e il clero in tutta Europa; la lex mercatoria (“legge del commerciante”), che riguardava commercio e commercio; e vari codici di diritto marittimo , come i Rotoli di Oléron (che hanno tratto dall’antica romana Lex Rhodia ) e ilLaws of Wisby (Visby), promulgato tra la lega anseatica dell’Europa settentrionale e la regione baltica.

I primi principi legali islamici riguardanti la condotta militare e il trattamento dei prigionieri di guerra sotto il primo Califfato sono considerati precursori del . I numerosi requisiti su come i prigionieri di guerra dovrebbero essere trattati includono, ad esempio, la fornitura di riparo, cibo e vestiti, rispettando le loro culture e prevenendo qualsiasi atto di esecuzione, stupro o vendetta.

Alcuni di questi principi non sono stati codificati nel diritto internazionale occidentale fino ai tempi moderni.

La sotto il primo Califfato istituzionalizzava le limitazioni umanitarie alla condotta militare, compresi i tentativi di limitare la severità della guerra, le linee guida per cessare le ostilità, distinguere tra civili e combattenti, prevenire inutili distruzioni e prendersi cura dei malati e dei feriti.

Durante il Medioevo , il concetto greco-romano di legge naturale fu combinato con i principi religiosi dal filosofo ebreo Mosè Maimonide (1135-1204) e dal teologo cristiano Tommaso d’Aquino (1225-1274). Ciò ha visto l’emergere della nuova disciplina del diritto delle nazioni, che è stato concepito come l’aspetto del diritto naturale applicato alle relazioni tra Stati sovrani.

Il diritto internazionale riguardava principalmente lo scopo e la della guerra, cercando di determinare ciò che costituiva una “guerra giusta “.

Questa teoria delle interruzioni di potere può anche essere trovata negli scritti dello statista e filosofo romano Ciceronee gli scritti di Sant’Agostino. Secondo la teoria dell’armistizio, la nazione che causò una guerra ingiustificata non poteva godere del diritto di ottenere o conquistare trofei che erano legittimi in quel momento.

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