I tecnici di KU Leuven calcolano dove finiranno le microplastiche

Qual è l’impatto dei processi di alterazione degli sulle e in che modo le particelle si diffondono attraverso mari e oceani? I modelli di computer sviluppati dagli ingegneri idraulici di KU Leuven possono aiutare a trovare le risposte. Attraverso i fiumi e le acque reflue, enormi quantità di minuscole particelle di finiscono nei nostri mari e oceani.

Queste microplastiche – particelle di dimensioni inferiori a 5 millimetri – si originano quando i pezzi più grandi di plastica si degradano a causa dei processi di invecchiamento o vengono aggiunti a gel doccia e altri di consumo. Quanto di questa plastica è già finita nei mari e negli oceani, e dove? Non siamo abbastanza sicuri.

“Gli hotspot in cui la plastica galleggia insieme o si lava non sono rappresentativi. Una quantità molto maggiore di plastica è “mancante”: non troviamo quanto ci aspettiamo basandoci sulle nostre stime sulla produzione di plastica e sull’ che si sposta dalla sorgente verso gli oceani “, spiega Erik Toorman.

Insieme a un paio di colleghi KU Leuven – tutti ingegneri idraulici – fa parte del progetto di ricerca multidisciplinare europeo WHEATHER-MIC. Questo progetto ha lo scopo di mappare l’impatto dei processi di degradazione degli agenti atmosferici sulle microplastiche e su come le particelle si diffondono attraverso il Mar Baltico.

La parola “zuppa di plastica” evoca immagini di detriti che galleggiano sulla superficie di mari e oceani. Questa immagine ha bisogno di essere riaggiustata, secondo Erik Toorman. “Ti aspetteresti che la plastica a bassa densità galleggi sulla superficie perché è un materiale leggero. Ma trovi anche plastica sul fondo dell’oceano, e in quantità molto maggiori rispetto alla superficie. ”

“Questo è dovuto ai biofilm che si originano quando alghe e costruiscono colonie su plastica, che a loro volta attirano altre forme di vita. Puoi confrontarlo con le rocce alle quali si attaccano le cozze. Gli organismi viventi sui biofilm, a loro volta, producono biopolimeri appiccicosi, consentendo alle microplastiche di formare flocculi insieme ad altri materiali sospesi. Tutto ciò aumenta il peso delle microplastiche e quindi le fa affondare “.

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